Home Tecnología Un fósil de un extraño lagarto parecido a una serpiente ha generado controversia más allá de su identidad – Leak Herald

Un fósil de un extraño lagarto parecido a una serpiente ha generado controversia más allá de su identidad – Leak Herald

by notiulti

Con cuatro patas diminutas y un cuerpo extraordinariamente largo, un fósil del lagarto con forma de serpiente Tetrapodophis amplectus ha creado controversia. Crédito: Julius Csotonyi

Hace más de 120 millones de años en lo que hoy es el Brasil moderno, una antigua vía fluvial estaba llena de todo tipo de extrañas criaturas. Estos incluían dinosaurios, pterosaurios, tiburones, peces óseos, una vertiginosa variedad de insectos, plantas extrañas y un lagarto extrañamente largo y pequeño: Tetrapodophis.

En 2015, la revista Ciencias publicó un artículo afirmando que este lagarto alargado era una serpiente con cuatro patas. El descubrimiento de un espécimen así podría decirnos mucho sobre el patrón y el proceso de evolución de la serpiente, si es que se trataba de una serpiente.

Lagarto, no serpiente

Los reclamos extraordinarios atraen una atención extraordinaria, y esto significa que dichos reclamos requieren un nuevo análisis y posiblemente refutación o corroboración. En la investigación científica, los datos deben ajustarse a la hipótesis y, si no es así, la hipótesis se rechaza.

A finales de 2015, dos miembros de nuestro equipo de investigación viajaron a Solnhofen, Alemania, para estudiar el espécimen y realizar una observación de primera mano de la anatomía del fósil. Después de todo, la anatomía preservada son los datos en los que se basan todas las hipótesis posteriores.

Los resultados de nuestro equipo estudio anatómico detallado de Tetrapodophis refutar la hipótesis de que es una serpiente. También desafiamos las afirmaciones en el artículo original de que poseía una gran abertura para comer presas grandes y la capacidad de enrollar su cuerpo y constreñir a su presa.

Usando estos datos corregidos, nuestros análisis de relaciones evolutivas encontraron Tetrapodophis ser un dolichosaurio, no una serpiente. Los dolicosaurios son un grupo extinto de lagartos alargados con extremidades reducidas relacionados con los mosasaurios. Se cree que ambos son parientes cercanos de las serpientes. Por tanto, no es sorprendente que existan algunas similitudes anatómicas entre Tetrapodophis y serpientes.

Todo esta en los huesos

Muchos fósiles se encuentran abriendo una losa de roca con un martillo y un cincel. El fósil de Tetrapodophis fue encontrado de esta manera y ahora está sobre dos losas de roca.

La losa del cráneo incluye impresiones del esqueleto, mientras que la segunda losa conserva el molde natural del cráneo y la mayor parte del esqueleto restante. Los huesos del cráneo conservados se rompen en pequeños pedazos y los que permanecen intactos son del lado izquierdo del cráneo. Solo la parte frontal de la mandíbula inferior izquierda está relativamente bien conservada y es similar a la de un dolichosaurio, no a la de una serpiente.

El cráneo del fósil proporcionó las pistas más reveladoras sobre la identidad de la criatura. Crédito: Michael Caldwell

Los huesos del lado derecho del cráneo han desaparecido, pero sus impresiones se conservan en la otra losa y no se describieron en el primer artículo que detalla el hallazgo. Los huesos detrás del ojo que forman una barrera para los músculos de cierre de la mandíbula están completos en Tetrapodophis. Pero están ausentes en todas las serpientes fósiles y vivientes.

También se conserva el hueso cuadrado, que suspende la mandíbula inferior del cráneo en los lagartos. En Tetrapodophis es idéntico al de un dolicosaurio y otros mosasaurios, no como en las serpientes.

La reducción y pérdida de extremidades no son exclusivas de las serpientes. Numerosos lagartos vivos, por ejemplo, skinks, anguids y geckos pygopodid, no tienen patas o tienen extremidades reducidas. Todos evolucionaron sin piernas independientemente unos de otros: conocida como evolución convergente – pero conservó las características del cráneo de su respectiva especie de lagarto. Lo mismo ocurre con las serpientes.

Un pequeño lagarto extraño

Tetrapodophis es un pequeño lagarto asombroso y extraño incluso sin ser interpretado como una serpiente de cuatro patas. Es muy pequeño, pero el esqueleto del cuerpo, desde la parte posterior del cráneo hasta la punta de la cola, es excepcionalmente alargado. A diferencia de cualquier otro lagarto con extremidades, Tetrapodophis tiene alrededor de 148 vértebras entre las patas delanteras y las caderas. Además, su cola es muy larga y tiene 112 vértebras adicionales.

Parte y contraparte de Tetrapodophis M. CaldwellParte y contraparte de Tetrapodophis M. Caldwell

Parte y contraparte de Tetrapodophis. Crédito: Michael Caldwell

Ningún otro lagarto de cuatro patas muestra esta anatomía, y tampoco se ve ni se predice en las serpientes. El cuerpo está aplanado de lado a lado, lo que le habría ayudado a nadar en el agua. Las extremidades son pequeñas, las patas delanteras son casi vestigiales y la mayoría de los elementos de la muñeca y el tobillo no están osificados. Claramente, no podía caminar sobre la tierra usando sus extremidades. Tampoco podía cavar o agarrar ninguna presa como originalmente argumentó.

Fósiles y pertenencia

La investigación científica no es independiente de contextos sociales, políticos y económicos. Los especímenes científicos, en paleontología, genética, arqueología o cualquier otro campo, tienen una procedencia y están íntimamente vinculados a las personas, la cultura, los países y las leyes.

Los especímenes científicos se rigen por la legislación que describe cómo se pueden recolectar y utilizar. Esto incluye países que en el pasado sufrieron de “ciencia del paracaídas”. donde los especímenes fueron removidos, legal o ilegalmente, y los científicos locales fueron excluidos de participar en la investigación. Esta práctica ahora es ampliamente condenada como científicos trabajar colectivamente para descolonizar la ciencia.

Desafortunadamente, Tetrapodophis está envuelto en tales cuestiones legales y éticas. Desde 1942, la ley en Brasil ha sido clara: ningún fósil puede ser de propiedad privada. Y desde 1990, Los investigadores internacionales solo pueden recolectar en Brasil en asociación con instituciones locales.. El espécimen tipo – el espécimen utilizado como punto de referencia – de cualquier nueva especie también debe permanecer en Brasil.

Estos requisitos legales han sido ignorado y burlado públicamente por uno de los autores del estudio de 2015.

A noviembre de 2021, el espécimen de Tetrapodophis permanece en Alemania en una colección privada, cedida a un museo privado: el Museo Mayor-Müller Solnhofen. Se desconoce su paso desde Brasil a esa colección privada alemana.

Asuntos éticos

El estudio científico de especímenes fósiles de propiedad privada también entra en conflicto con las políticas éticas, como las del Sociedad de Paleontología de Vertebrados. Si la ciencia se basa en la capacidad de probar y volver a probar ideas mediante el reexamen de datos, las muestras siempre deben estar disponibles abiertamente para su estudio. La preocupación en la paleontología es que los propietarios privados de especímenes pueden bloquear esa libertad de acceso y, por lo tanto, limitar de manera poco ética la ciencia.

Tetrapodophis es una prueba de este problema. Debido al daño al espécimen en 2016 por otro equipo de investigación, y contrario a afirma que el espécimen sería de acceso público, el propietario bloqueó el acceso al espécimen.

Algunos científicos han declarado que esto significa Tetrapodophis está muerto para la ciencia.

No estamos de acuerdo con esta conclusión. A pesar de las controversias, el artículo original no ha sido retractado por Ciencias, y también hay miles de referencias publicadas a “Tetrapodophis la serpiente de cuatro patas “.

Completamos nuestro reexamen del espécimen en un esfuerzo por corregir el registro y describir este extraño lagarto fósil por lo que es. También esperamos que al hacerlo, hayamos reavivado la discusión en torno al espécimen con el objetivo de repatriarlo a Brasil.

Escrito por:

  • Michael Caldwell, profesor de paleontología de vertebrados, Universidad de Alberta
  • Tiago Rodrigues Simoes, becario postdoctoral, Biología Organísmica y Evolutiva y Museo de Zoología Comparada, Universidad de Harvard

Este artículo se publicó por primera vez en La conversación.La conversación

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Para obtener más información sobre esta investigación, consulte Paleontólogos desacreditan la “serpiente de cuatro patas” que se cree que el fósil es el eslabón perdido.

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