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Regreso a casa: Sarah Vogel regresa a Dakota del Norte

by notiulti

FARGO, Dakota del Norte – En 1981, Sarah Vogel estaba fuera de su puesto superior en el Departamento del Tesoro de Estados Unidos en Washington, DC, porque Ronald Reagan venció a Jimmy Carter por la presidencia.

Vogel se mudó de Virginia a Bismarck, Dakota del Norte. Ella pensó incorrectamente que los bancos podrían contratarla para que la “asesorara”, al igual que ella le había dado consejos al Secretario del Tesoro. Ella y su hijo Andrew se mudaron a una casa en el río Missouri.

Un granjero amigo con problemas financieros, Chuck Perry de Dakota del Norte, ahora viajaba por el país, recaudando fondos para la “Liga protectora de agricultores y ganaderos”. Y estaba promoviendo los servicios legales de Vogel’s a los agricultores que tenían problemas con la FmHA.

En su libro, “The FARMER’S LAWYER”, Vogel dijo que estaba “construyendo un bufete de abogados para agricultores que no podían pagar mis honorarios”. Ella estaba recibiendo manutención de niños, haciendo solo pagos mínimos mensuales en todas sus tarjetas de crédito. Ella todavía debía $ 100,000 en el condominio de Virginia. Su préstamo estaba en mora.

Tenía la esperanza de que le pagaran en estos casos agrícolas porque el Congreso había aprobado la Ley de Igualdad de Acceso a la Justicia. La EAJA dijo que si un ciudadano o una pequeña empresa demanda (o es demandado) por los EE. UU. Y gana, el gobierno debe pagar los honorarios legales del ganador.

En “El abogado del granjero”, describe cómo acumuló una serie de clientes debilitados financieramente.

Los clientes clave fueron Tom y Anna Nichols, criadores de cerdos de Wolf Point, Montana. Los Nicholses habían asumido el préstamo FmHA de su padre en la década de 1980. En enero de 1981, una tormenta de nieve mató a muchos de los cerdos de Nichols. Cuando no pudo hacer un pago programado a la FmHA, Clifford Harvey, un nuevo supervisor del condado de la FmHA, autorizó a los Nicholses a comprar 60 cerditos criados en marzo y vender lechones en julio.

Pero Harvey retrasó el dinero hasta mayo. Para entonces, solo se disponía de primerizas no criadas, y Nichols no pudo hacer el pago. Nichols pidió una reunión con el jefe de Harvey, el supervisor de distrito. Pero tres semanas después, Harvey exigió a los Nicholses que “liquidaran voluntariamente” su granja. Encontraron a un banquero para que les prestara dinero, pero Harvey se negó a firmar el plan. En cambio, aceleró su préstamo e intimidó a su abogado. El 4 de septiembre de 1981, los Nichol se representaron a sí mismos en una apelación y perdieron.

Finalmente, llamaron a Vogel. Entre otras cosas, Vogel les informó que tenían derecho a solicitar un aplazamiento, una disposición promulgada por el presidente Jimmy Carter, un agricultor de maní de Georgia que perdió el favor de los agricultores, en parte, debido a un embargo contra la venta de cereales a Rusia. debido a su invasión de Afganistán.

Grandes ‘granjeros’

En el libro, Vogel dijo que culpaba por los problemas con los préstamos a la cabeza de las agencias gubernamentales en Washington, DC.

David Stockman, director de la Oficina de Administración y Presupuesto de Reagan, era un “granjero” y ex miembro de la FFA de Michigan. A medida que los agricultores sufrían, Sarah percibió que Stockman tenía un “ánimo particular” hacia los agricultores que pedían dinero prestado. Se le citó diciendo que FDR -era programas agrícolas habían creado “una forma de vida basada en el hurto organizado”.

John Block, secretario de agricultura (“Auction Block”, lo llamó ella) fue repetido por Charles W. Schuman, administrador nacional de la FmHA. El padre de Schuman había sido presidente de la American Farm Bureau Federation. El director de North Dakota FmHA, Ralph Leet, fue su “secuaz dispuesto”, escribió.

En abril de 1981, Leet le dijo al Bismarck Tribune que la agencia había sido “demasiado laxa” en la distribución de dinero. Oriundo de Starkweather, Dakota del Norte, Leet fue citado en informes noticiosos diciendo que la ejecución hipotecaria ofrecía un “nuevo comienzo” para los agricultores a los que no se les debería permitir “deslizarse demasiado tiempo”.

A nivel nacional, la FmHA había iniciado 2,395 ejecuciones hipotecarias en 1981 y envió 13,318 cartas de aceleración.

Alarmado, el Senado aprobó el 11 de diciembre de 1981 una resolución, instando a la FmHA a “extender el plazo para diferir el pago o refinanciar el saldo impago de” préstamos de la FmHA. Pero en marzo de 1982, Schuman se propuso reducir la morosidad en un 23%. Las únicas dos formas de “reducir la morosidad” eran ejecutar la hipoteca o “persuadir” a los agricultores para que renunciaran “voluntariamente”. En la primavera de 1982, hubo 54 quiebras agrícolas en las Dakotas y Minnesota en la primera mitad del año, en comparación con 19 en 1981. Por primera vez desde 1954, el valor de las tierras agrícolas disminuyó.

Otra pareja de clientes fue Diane y Don McCabe, de Dickey, Dakota del Norte, en el condado de LaMoure. Los McCabe habían comprado una lechería de 320 acres en 1977, con un préstamo de emergencia de emergencia de FmHA de $ 154,600. Siete vacas se congelaron ese invierno. Tuvieron granizo en 1978 y sequía en 1979 y 1980. Su deuda aumentó a $ 195,422 en 1981. El director de la FmHA no les permitió comprar reemplazos ni tener vaquillas para que las críen hasta la edad de ordeño. Con un rebaño reducido, no podían producir suficientes ingresos para hacer los pagos. La FmHA tomó el 50% de sus ingresos lácteos. Debían el otro 50% a un banco del condado de LaMoure.

La FmHA los dejó sin nada para vivir.

Tiempos desesperados

En 1982, las finanzas personales de Vogel’s se estaban volviendo desesperadas. Intentó que los clientes la llamaran para que los cargos se aplicaran a sus facturas, no a las de ella. “Pero con demasiada frecuencia estaba fuera de la oficina y no tenía más remedio que llamarlos”, escribe.

Vogel ganó la apelación administrativa de Nichols. La FmHA reconoció una “irregularidad de procedimiento”, pero rechazó la moción de Vogel’s por $ 10,000 en honorarios de abogados. La EAJA no se aplicó a las apelaciones administrativas, dijeron. No le pagarían.

La abogada y política Sarah Vogel realizó una presentación y un evento de firma de libros en Zambros en el centro de Fargo, Dakota del Norte, el 10 de noviembre de 2021. Ha escrito “THE FARMER’S LAWYER: The North Dakota nine and the Fight to Save the Family Farm”, un libro de memorias que presenta su victoria en una demanda colectiva en 1983 en Coleman v. Block. Foto tomada el 10 de noviembre de 2021 en Fargo, Dakota del Norte. Trevor Peterson / Agweek

El 21 de abril de 1982, tenía ocho meses de atraso en los pagos de su condominio en Virginia y recibió una “orden de deuda”. Ofreció un pago de $ 5 y prometió pagar cuando su bufete de abogados despegara. Como perdió otras apelaciones administrativas ante la FmHA, su propio condominio en Virginia fue subastado en un juzgado del condado. En mayo de 1982, su prestamista cumplió con un pago hipotecario acelerado de su casa en Bismarck.

En 1982, Richard Woodley, un reportero de la revista Life, llamó para hacer una historia y un ensayo fotográfico, con fotografías icónicas en blanco y negro tomadas por el famoso fotógrafo Gray Vellet. El equipo de informes la apodó “la abogada del granjero”.

Mientras viajaba con Life, Vogel se reunió con Dwight Coleman. Coleman, de Dunseith, Dakota del Norte, cultivó en la frontera de la Reserva India Turtle Mountain. Coleman pidió prestados $ 120,000 y otros $ 100,000 para ganado y maquinaria, para comprar una granja de 480 acres en 1979. El granero se incendió en 1980, matando vaquillas y terneros. También en 1980, 400 acres de trigo duro fueron enterrados bajo 2 pies de nieve.

La FmHA lo instó a liquidar solo 18 meses después de que compró la finca. Los funcionarios de la FmHA le dijeron que una apelación sería “perder mi tiempo”, porque la junta de apelaciones sería la misma que la junta de ejecuciones hipotecarias.

Vogel le preguntó a Coleman si permitiría que se usara su nombre como demandante principal en una demanda colectiva. “Puedes apostar”, respondió Coleman, y agregó: “La guerra ha comenzado”.

Sarah recuerda haber llevado a su pequeño hijo, Andrew, a los viajes y haber pagado los gastos de la revista Life.

El equipo de Life fue con ella a una audiencia de FmHA para Ralph y Kay Clark, quienes vivían en el condado rural de Garfield, Montana. Los Clarks habían cultivado 960 acres en 1978. La FmHA les prestó $ 200,000 para el pago inicial de una granja de 1 7,000 acres. En 1982, los Clarks debían $ 825,000 y lo cambiaron a un “rancho de invitados” para cazadores y pescadores y “turismo de dinosaurios”. Su rancho de 7,000 acres fue ejecutado y vendido en 1994 y 1995.

Más de una década después, los Clarks en 1996 fueron noticia nacional cuando cambiaron el nombre de su granja a “Justus Township” y fueron anfitriones de los Montana Freemen, que propugnaron el derrocamiento violento del gobierno y el asesinato y linchamiento de funcionarios que no permitían “libertad hombre “(sin impuestos, sin licencias de conducir ni obligación de seguir las leyes federales y estatales. Los hombres libres creían que Estados Unidos era una república cristiana y que los judíos y los negros no eran elegibles para la ciudadanía. Estaban en un enfrentamiento armado de 91 días con las autoridades federales que terminó el 14 de junio de 1996. Clark pasó 20 meses en la cárcel y terminó pagando una multa de $ 5,000.

“Todavía me pregunto cómo podría haber resultado diferente si la FmHA simplemente les hubiera dado a Ralph y Kay Clark una audiencia justa ese día de verano de 1982”, escribió Vogel.

Fuerza ingenua

Vogel dijo que pensaba que podía ser una “guerrera legal” como los abogados no partidistas de la Liga que tanto admiraba.

“Pero mi principal fortaleza fue la ingenuidad”, dijo. “Yo era un practicante en solitario que proponía una demanda contra el gobierno de los Estados Unidos, que estaba representado por miles de abogados que lucharon duro y odiaron perder. El USDA era un ogro: grande, mezquino y desagradable. Sin embargo, creí que podría vencerlo “.

Vogel encontró almas gemelas filosóficas entre el Centro de Asuntos Rurales, entonces de Walthill, Nebraska y Rural America, un grupo de defensa en Iowa. Mark Ritchie, analista de políticas del Departamento de Agricultura de Minnesota, le contó sobre Curry v. Block, una demanda de Georgia que afirma que el USDA no había otorgado derechos de aplazamiento a los prestatarios.

Con clientes que enfrentan problemas similares, Vogel concluyó que necesitaba presentar una demanda colectiva.

Para financiarlo, ella y sus aliados buscaron donaciones publicando un anuncio en la Hoja Verde de The Farm Forum. Decía el anuncio: “Prestatarios de la FmHA: ¿Están teniendo problemas con la FmHA? Así somos nosotros. Vamos a trabajar juntos. Los prestatarios de Georgia FmHA detuvieron las ejecuciones hipotecarias. Llámanos “.

El grupo escribió una propuesta de subvención a la Fundación J. Roderick MacArthur, solicitando $ 200,000 para su “Proyecto de Asistencia Legal para Ejecuciones Hipotecarias en Granjas Familiares”. La fundación la aprobó por $ 15,000.

Había estado hablando con los agricultores sobre sus asuntos legales, pero aún no estaba registrada como abogada en Dakota del Norte. El 5 de agosto de 1982, Vogel prestó juramento por primera vez en el Colegio de Abogados de Dakota del Norte. Ella se estaba preparando.

LA PRÓXIMA SEMANA, la conclusión: “Sobrevivir para ganar”

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