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Planeta Marte: ¿Cómo buscan los robots rover una posible vida antigua a partir de muestras de rocas?

by notiulti

NASA / JPL-CALTECH
Una losa de roca conocida como Rochette con dos agujeros hechos por el rover de Marte.

Los científicos de la agencia espacial estadounidense (NASA) se regocijan con las muestras de rocas en Marte tomadas por el rover Perseverance la semana pasada. Movieron el robot para tomar una segunda muestra.

Perseverance perforó un núcleo de roca del tamaño de un dedo índice el 6 de septiembre y repitió el procedimiento unos días después.

Los científicos creen que la roca que se apuntó es de origen volcánico, lo que significa que se puede fechar con precisión.

Esta piedra también contiene sal, lo que indica cambios en el agua y aumenta la posibilidad de vida.

O, al menos, el potencial de una vida pasada.

No siempre hay vida donde hay H₂O, pero es difícil imaginar cómo los organismos podrían vivir sin él.

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Mapa de Marte BBC

El robot Perseverance fue enviado al área del cráter Jezero en Marte, ya que parece haber tenido un entorno de apoyo habitable hace miles de millones de años.

Las imágenes de satélite muestran que alguna vez existió un lago en el cráter de 45 km de ancho.

En la parte occidental del cráter, hay depósitos fluviales y senderos anchos.

El período en el que existió esta área de agua ahora se reduce mediante muestras de rocas que se acaban de tomar.

La placa objetivo, denominada “Rochette” se encuentra en la superficie de Jezero y, por lo tanto, se espera que represente la capa más antigua del cráter.

Si se supiera que el mineral de la muestra tomada es mayor de edad, se estimaría que “no es mayor” que la edad del lago.

Marte BBC
Robot rover de la NASA.

La sal, posiblemente sulfato de calcio o fosfato de calcio, es muy interesante, porque es casi seguro que contiene pequeñas inclusiones o burbujas de agua.

“La sal es un gran mineral para preservar los signos de vida antigua en la Tierra, y esperamos que lo mismo sea cierto para las muestras de rocas en Marte”, dijo la Dra. Katie Stack Morgan, representante del proyecto Perseverance.

Por supuesto, para llevar a cabo esta investigación, la muestra tendría que enviarse primero a la Tierra.

El plan de la NASA (en colaboración con la agencia espacial europea) es ordenar a Perseverance que recolecte más de veinte rocas centrales durante los próximos dos años y las empaquete en tubos sellados de titanio.

Perseverance se posará brevemente en la superficie de Jezero para su próxima misión, recolectando muestras de rocas para transportarlas a la Tierra antes de 2030.

“Debido a … el alto valor potencial de la ciencia, decidimos obtener dos muestras en Rochette”, dijo el Dr. Stack Morgan a los periodistas.

“Equipo científico [Perseverance] planee poner uno o dos de la misma muestra. Y para asegurarnos de que cada muestra de este tipo sea lo más completa posible, tenemos una estrategia de obtener dos muestras en cada una de las ubicaciones de mayor prioridad.

Marte NASA / JPL-CALTECH
Primer plano de los antiguos pozos de Montdenier (izquierda) y Montagnac (derecha)

Para llegar al sitio de la roca Rochette, Perseverance caminó unos 2,2 km (1,4 millas) desde su punto de aterrizaje, en febrero.

Actualmente, se dirige hacia el oeste a lo largo de una cresta ligeramente elevada hacia un lugar conocido como “Séítah del Sur”, donde se recuperarán más núcleos de roca.

Por otro lado, el robot es rastreado por un mini helicóptero llamado Ingenuity, que monitorea el terreno frente a él.

En algún momento, los científicos quieren que el robot con ruedas se mueva hacia el norte, donde los sedimentos y las vías del río son más visibles y donde las posibilidades de encontrar rastros de vidas pasadas son mayores.

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Meenakshi Wadha es un científico que trabaja en la devolución de muestras de Marte. Dijo que el núcleo tomado de Rochette tenía sus propios nombres “Montdenier” (6 de septiembre) y “Montagnac” (8 de septiembre).

“No estoy sobrestimando la importancia de las muestras de rocas recolectadas por Perseverance. Este es un logro verdaderamente histórico: la roca del núcleo recolectada por primera vez en el continente de otro planeta. Es increíble.

“Estos dos núcleos de roca representan ahora muestras tempranas de Marte.

Soñaba con tener muestras procedentes de Marte para analizar en mi laboratorio desde que era un estudiante de posgrado. Y ahora, realmente se siente real “.

Ejemplo de búsqueda de Marte: ilustración de la guía

Guía ilustrada de las misiones de retorno de muestra de Marte BBC

Hacer clic aquí para ver cómo la NASA y la ESA traerán las rocas del planeta Marte a la Tierra.

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