Home Salud ‘No hay idea de lo horrible que fue’: el mundo olvidado de la niñez previa a las vacunas en Australia | Vacunas e inmunizaciones

‘No hay idea de lo horrible que fue’: el mundo olvidado de la niñez previa a las vacunas en Australia | Vacunas e inmunizaciones

by notiulti

IEs 1940, y un niño de cinco años yace en una tienda de oxígeno. Lucha por respirar y alucina que sus soldados de juguete de plomo están vivos y marchan por la habitación, lo montan con sus bayonetas.

Tiene difteria, una enfermedad también conocida como El ángel estrangulador. Existe una vacuna, pero no todos los niños han sido vacunados. La infección bacteriana crea una membrana en la parte posterior de la garganta, cortando el suministro de aire.

La madre del niño, sentada en una vigilia desesperada junto a la carpa de oxígeno, ha visto que la difteria se lleva a otros niños.

Al final, no se llevará a su hijo. La membrana no cerrará completamente sus vías respiratorias y saldrá de la tienda de oxígeno. Asistirá a los funerales de los compañeros que mueren de difteria y polio. Con el tiempo, correrá junto a su amigo, un excelente atleta que nació ciego después de que su madre contrajera rubéola durante el embarazo. Hará sonar una piedra en una lata para guiar a su amigo a la línea de meta.

A lo largo de su escolarización, los niños que conoce morirán de enfermedades.

“Me gustaría llevar los anti-vacunas atrás en el tiempo”, dice Tom Keneally, aquí de cinco años, poco antes de contraer difteria. Fotografía: Suministrada

Él, gracias a la suerte, sobrevivirá. Todavía está vivo ahora, a la edad de 85 años. Es mi padre, y su nombre es Tom Keneally.

“Uno de los hermanos (los Hermanos Cristianos del St Patrick’s College en Strathfield de Sydney) venía al aula de vez en cuando y nos decía que alguien había muerto”, dijo Keneally. “Diríamos una década del Rosario por ellos, y el hermano decía que Dios se lleva a los mejores niños, y me sentiría aliviado de no ser uno de ellos.

“No se sentía como una amenaza siempre presente cuando éramos niños porque simplemente estábamos viviendo nuestras vidas, aunque creo que para nuestros padres siempre estuvo ahí, esa posibilidad”.

Poco después del nacimiento, los niños australianos son vacunados contra la hepatitis B. Entre las seis semanas y los 18 meses de edad, reciben vacunas contra una variedad de enfermedades que incluyen difteria, tétanos, tos ferina (tos ferina), enfermedad neumocócica, enfermedad meningocócica, sarampión, paperas, rubéola, polio, Haemophilus influenzae tipo b (Hib), rotavirus y varicela (varicela).

Algunas vacunas también pueden proteger contra ciertos cánceres en el futuro. Como señala la profesora Raina MacIntyre, directora del Programa de Investigación en Bioseguridad del Kirby Institute y profesora de bioseguridad global en la Universidad de Nueva Gales del Sur, la vacuna contra la hepatitis B protege contra el cáncer de hígado, mientras que la vacuna contra el virus del papiloma humano protege contra el cáncer de cuello uterino y de pene.

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“La gente no recuerda los avances que hemos logrado”, dice McIntyre.

“En el siglo XIX, la principal causa de muerte en los niños eran las enfermedades infecciosas. La gente tendría 10 hijos y podría perder cinco de ellos. Vivíamos con altas tasas de mortalidad infantil ”, dice.

Además de dos guerras mundiales, los australianos en la primera mitad del siglo XX tuvieron que lidiar con una pandemia de gripe española y un brote de peste bubónica, junto con numerosos focos de enfermedades.

Las enfermedades letales que habitualmente acosan a la población, como la difteria asfixiante, la poliomielitis paralizante, el tétanos devastador, hicieron que la infancia fuera precaria.

Niño en una carpa de oxígeno en cuidados intensivos.  1950-1959.
Niño en una carpa de oxígeno en cuidados intensivos. 1950-1959. Fotografía: Agencia Fotográfica Australiana / Biblioteca Estatal de Nueva Gales del Sur

Uno de cada 30 niños murió de gastroenteritis, difteria, escarlatina, tos ferina y sarampión en 1911. En 1907, las enfermedades infecciosas mataron a más de 300 personas de cada 100.000, según datos de la Instituto Australiano de Salud y Bienestar. Para 2019, ese número se había reducido a alrededor de 10.

Para los padres modernos, los nombres de enfermedades como polio, viruela y difteria han sido relegados por la vacunación a palabras arcanas sin relevancia práctica. Pero aunque estas enfermedades crueles ya no matan a los niños australianos, los expertos dicen que puede existir el riesgo de caer en la complacencia.

“La visibilidad de los estragos de la poliomielitis y el hecho de que la mayoría de la gente supiera que alguien que había tenido un hijo muerto eran impulsores realmente poderosos, la gente estaba desesperada por vacunas”, dice David Isaacs, profesor clínico de enfermedades infecciosas pediátricas en la Universidad de Sydney, y autor de Derrotando a los Ministros de la Muerte – La convincente historia de la vacunación. “Mucha gente joven no tiene idea ahora de lo horrible que fue”.

La infección por difteria de Tom Keneally no iba a ser su último período de infancia en el hospital. En 1944 yacía recuperándose de una neumonía cerca de un niño en un pulmón de acero que sufría de polio. El niño estaba estudiando para el Leaving Certificate, el precursor del HSC.

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“Tenía un soporte sobre su cabeza en el que se podían deslizar los libros de texto, y lo recuerdo estudiando Hamlet”, dice Keneally. “Su madre siempre estaba ahí, pasando páginas y cambiando libros, y así es como él estudiaba”.

Un niño yace en un pulmón de acero en el Hospital de Niños el 20 de mayo de 1938.
Un niño yace en un pulmón de acero en el Hospital de Niños el 20 de mayo de 1938. Fotografía: Olson / State Library of NSW

Algún tiempo después, se enteró de que el niño había muerto cuando un corte de energía inutilizó su pulmón de hierro.

El Dr. Peter Hobbins, historiador médico del Museo Marítimo Nacional de Australia, dice que la polio seguía matando niños en la década de 1950.

“Era una realidad de la vida en Australia. Mucha gente no se da cuenta de cuántas enfermedades estaban desenfrenadas hasta hace relativamente poco tiempo. Hay una visibilidad reducida de las consecuencias de estas enfermedades, la gente no aprecia el miedo que sienten los padres de enviar a un niño a la escuela y posiblemente que no vuelva a la familia ”, dice.

“Afortunadamente, no estamos viendo nuevos casos de poliomielitis, pero todavía hay personas que viven con las consecuencias de la enfermedad y se sienten olvidadas”.

No es que no hubo triunfos, en particular la erradicación de la viruela, que según Isaacs mató a uno de cada tres bebés en el Londres del siglo XVIII y principios del XIX. Una campaña de la Organización Mundial de la Salud, a partir de 1967, lo vio aniquilado en 1980.

Las primeras vacunas contra la viruela en Australia se administraron a principios del siglo XIX. Eso no fue bueno para la gente de la nación Eora. En 1789, los colonos introdujeron una enfermedad que se creía que era la viruela. Desgarró a la población aborigen de Sydney, matando hasta el 70%.

Si bien la viruela ya no es una amenaza, MacIntyre advierte que las enfermedades que casi hemos olvidado pueden regresar fácilmente si las tasas de vacunación disminuyen.

“Un ejemplo es la caída de la Unión Soviética”, dice. “Había buenos programas de vacunación, y luego, cuando cayó la Unión Soviética, muchos dejaron de realizarse”.

Como resultado, los casos de difteria, que habían sido casi desconocidos debido a la vacunación, llegaron a 140.000 y la enfermedad mató a 4.000 niños y adultos jóvenes.

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“Si dejáramos de vacunarnos contra la difteria aquí, veríamos lo mismo”, dice MacIntyre.

A pesar de sus propiedades para salvar vidas, las vacunas a menudo han sido recibidas con sospecha. Hobbins dice que una tragedia en 1928 tuvo un impacto en las tasas de vacunación contra la difteria, pero también puede haber aumentado en última instancia la seguridad de la vacuna.

“Se conoció como la tragedia de Bundaberg o la tragedia del suero. Un lote de vacuna contra la difteria contaminado con Staphylococcus aureus se inyectó en dosis altas a 20 niños y 12 murieron ”, dice.

Inmunización contra la difteria, 25 de marzo de 1940.
Inmunización contra la difteria, 25 de marzo de 1940. Fotografía: Biblioteca Estatal de NSW

“Un brote de difteria podría potencialmente matar a 12 niños de cada 20, pero ese evento retrasó el curso de la vacunación varios años. Pero una consecuencia de la tragedia fue un aumento en los estándares de fabricación y pruebas de calidad, lo que redujo drásticamente el riesgo de que las vacunas se contaminen “.

Si bien los mandatos de vacunas a veces se plantean como un contraataque a la vacilación de las vacunas, pueden ser contraproducentes. En Derrotando a los Ministros de la Muerte, Escribe Isaacs sobre las protestas de 80.000 personas en la ciudad británica de Leicester a finales del siglo XIX, en respuesta a un mandato de vacunación contra la viruela.

“Realmente creo en la negociación y en el respeto de la inteligencia de las personas, porque la vacilación ante las vacunas no se trata de inteligencia. Mucha vacilación se basa en el miedo y los malentendidos, y no queremos alienar a la gente ”, dice.

“Entonces, a veces, puede atraer a la gente si ha desarrollado una relación cercana, por lo que creo firmemente en el uso de médicos de cabecera para difundir esos mensajes”.

Aún así, los australianos apoyan mucho la inmunización infantil, dice.

Thomas Keneally, novelista, dramaturgo y ensayista australiano.
Thomas Keneally, novelista, dramaturgo y ensayista australiano. Fotografía: Murdo MacLeod / The Guardian

“Nuestra aceptación de las vacunas infantiles de rutina es de aproximadamente el 95%. Eso es suficiente para darle inmunidad colectiva, de modo que no haya ninguna propagación endémica del sarampión “.

MacIntyre está de acuerdo.

“Australia ha tenido altas tasas de vacunación. Los anti-vacunas rondan el 2%, que no es tanto ”, dice.

“No es tanto la vacilación de las vacunas como la confusión de las vacunas [with Covid-19 vaccines]. Creo que podemos lograr buenos índices de vacunación. [against Covid-19] en Australia.”

En cuanto a los anti-vacunas comprometidos, Tom Keneally sabe lo que le gustaría hacer para intentar cambiar su perspectiva.

“Me gustaría llevar los anti-vacunas en el tiempo hasta mi infancia. Habría una historia en cada calle que podría hacerles cambiar de opinión “.

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