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NASA evalúa propuestas de estaciones espaciales privadas para el reemplazo de la ISS

by notiulti

Ilustración de un artista de los módulos Axiom adjuntos a la Estación Espacial Internacional.

Espacio Axiom

La Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio planea retirar la Estación Espacial Internacional para fines de esta década, por lo que la agencia espacial de EE. UU. Está recurriendo a empresas privadas para construir nuevas estaciones espaciales en órbita, y espera ahorrar más de mil millones de dólares anuales como resultado. .

La NASA a principios de este año dio a conocer el proyecto Commercial LEO Destinations, con planes para adjudicar hasta $ 400 millones en contratos totales a hasta cuatro compañías para comenzar el desarrollo en estaciones espaciales privadas.

En respuesta a la solicitud de la NASA, el director de vuelos espaciales comerciales, Phil McAlister, dijo a CNBC que la agencia “recibió aproximadamente una docena de propuestas” de una variedad de compañías para contratos bajo el proyecto.

“Obtuvimos una respuesta increíblemente fuerte de la industria a nuestro anuncio de propuestas para viajeros comerciales gratuitos que van directamente a la órbita”, dijo McAlister. “No recuerdo la última vez que recibimos tantas propuestas [in response] a un [human spaceflight] anuncio de contrato “.

La ISS tiene más de 20 años y su funcionamiento le cuesta a la NASA alrededor de $ 4 mil millones al año. La estación espacial está aprobada para operar hasta fines de 2024, con una probable extensión de vida útil hasta fines de 2028. Pero, en el futuro, McAlister dice que la NASA quiere “ser solo uno de los muchos usuarios en lugar del patrocinador principal y partidario de la infraestructura. “para estaciones en órbita terrestre baja.

“Esta fuerte respuesta de la industria muestra que nuestro plan de retirar la Estación Espacial Internacional en la última parte de esta década y la transición a destinos espaciales comerciales es un plan sólido y viable”, dijo McAlister.

“Estamos logrando un progreso tangible en el desarrollo de destinos espaciales comerciales donde la gente puede trabajar, jugar y vivir”, agregó McAlister.

La NASA ahora está evaluando las propuestas, y McAlister dijo que la agencia espera anunciar a los ganadores del contrato “antes de fin de año”, aunque él está “presionando para que llegue antes”. McAlister señaló que la docena de propuestas provienen de un “grupo diverso de empresas”, que van desde nuevas empresas hasta grandes corporaciones aeroespaciales. Cuando la NASA organizó una sesión informativa de la industria para funcionarios de la empresa en marzo, las partes interesadas incluyeron nombres reconocibles como De Elon Musk SpaceX, Jeff Bezos‘Blue Origin, Airbus, Boeing y Lockheed Martin.

Además de los ahorros de costos, McAlister enfatizó que la NASA “no necesitará nada tan grande y tan capaz” como la ISS para avanzar. Dijo que las estaciones espaciales privadas “podrían ser muy grandes, pero la NASA solo pagará la parte que necesitemos”.

“Necesitamos ajustar el tamaño correcto [low Earth orbit] infraestructura “, dijo McAlister.

El modelo público-privado

Crew Dragon Endeavour de SpaceX acoplado a la Estación Espacial Internacional el 1 de julio de 2020.

NASA

En lugar de construir y poseer hardware por sí misma, la NASA ha recurrido cada vez más a las asociaciones público-privadas como una forma de lograr sus objetivos en el espacio. La agencia ha tenido un gran éxito con este modelo en la última década, con servicios de carga y tripulación proporcionados a través de vehículos construidos por SpaceX y Northrop Grumman.

El año pasado, la NASA estimó que solo el programa Commercial Crew le ahorró a la agencia entre $ 20 mil millones y $ 30 mil millones, mientras financia el desarrollo de dos naves espaciales, en lugar de solo una. Tiempo Boeing aún tiene que completar las pruebas de desarrollo, sufriendo un revés prolongado después de su primer lanzamiento de cápsula Starliner sin tripulación en diciembre de 2019 falló debido a múltiples anomalías – La nave espacial Crew Dragon de SpaceX tiene transportó a 10 astronautas a la ISS para la NASA, así como a cuatro astronautas privados para orbitar la semana pasada.

La agencia no espera pagar toda la factura por ayudar a las empresas a construir nuevas estaciones espaciales, y McAlister dijo que “la estrategia tiene que funcionar tanto para el gobierno como para el sector privado” desde una perspectiva de inversión.

“Hay que encontrar ese punto óptimo en términos de compartir recursos, compartir riesgos, compartir responsabilidades, para que ambas partes puedan beneficiarse”, dijo McAlister.

“Era explícitamente parte del anuncio original de propuestas que esperábamos compartir los costos”, agregó. “En el futuro, no anticipamos pagar por todos los destinos comerciales. No creemos que sea apropiado, ya que las empresas serán propietarias de la propiedad intelectual y podrán vender esa capacidad a clientes que no sean de la NASA. . “

El programa de tripulación comercial sirve como guía para el proyecto de destinos comerciales LEO, ya que inicialmente la NASA otorgó contratos de tripulación comercial a cinco empresas antes de reducirse gradualmente a dos adjudicaciones posteriores.

“Cuando llegas tan temprano, tiene mucho sentido tener competidores”, dijo McAlister.

La NASA también percibe el fuerte interés de las empresas como una señal de que la industria espacial estadounidense “es técnica y financieramente capaz de construir destinos espaciales comerciales”, dijo McAlister, lo que disminuiría los “compromisos financieros” de la agencia con la ciencia y la investigación en órbita.

“Entonces podemos usar esos ahorros, que proyectamos en el orden de mil millones a mil millones y medio de dólares [annually] – para nuestras misiones y aspiraciones en el espacio profundo “, dijo.

Trabajando con Axiom ya

Una ventana para el módulo Axiom Earth Observatory visto durante la fabricación.

Espacio Axiom

La NASA ya ha comenzado a financiar las ambiciones de una empresa en virtud de un contrato separado pero relacionado, habiendo adjudicado Axiom Space con $ 140 millones para construir módulos que se conectará a la ISS. Cuando la ISS se retire, Axiom planea separar sus módulos y convertirla en una estación espacial de vuelo libre.

Axiom ha comenzado a fabricar esos módulos, incluidas las enormes ventanas que conformarán una plataforma de observación. La empresa planea lanzar y conectar el primer módulo habitable a la ISS para 2024, bajo el supuesto de que el Congreso proporciona los fondos necesarios para extender la vida útil de la estación espacial hasta 2028.

“Necesitamos la extensión de la ISS, porque no vamos a estar preparados con estos [independent] destinos para 2024 “, dijo McAlister.

El comité de Ciencia, Espacio y Tecnología de la Cámara de Representantes está organizando una audiencia sobre la extensión de la ISS el martes, con el testimonio esperado del director de la ISS de la NASA, Robyn Gatens, la astronauta de la NASA Kate Rubins y Jeff Manber, director ejecutivo de Nanoracks.

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