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Los mamuts y los grandes animales de la edad de hielo vivieron más tiempo de lo que se pensaba

by notiulti

Mamuts y otros animales grandes de la Edad del Hielo, como el rinoceronte lanudo, sobrevivieron más de lo que pensaban los científicos, coexistiendo durante decenas de miles de años con los humanos antes de desaparecer para siempre. Esta conclusión fue posible tras los resultados de un ambicioso proyecto de investigación, que durante diez años analizó la ADN de cientos de muestras de suelo encontradas en todo el Ártico.

Los científicos involucrados en el proyecto recolectaron 535 muestras de permafrost y sedimentos de lagos congelados en 73 lugares extremadamente fríos donde se encontraron materiales genéticos de mamut en Siberia, Alaska, Canadá y países escandinavos.

El análisis de ADN mostró que los mamuts vivían en la parte continental de Siberia hace 3.900 años, después de que se construyera la gran pirámide de Giza en Egipto y se erigieran los megalitos de Sotenehenge. La mayoría de los mamuts habían muerto hace unos 10.000 años, a excepción de una población muy pequeña que sobrevivió en islas remotas a lo largo de Siberia.

Los rinocerontes lanudos, por otro lado, según los investigadores, todavía vivieron en la región ártica durante 9.800 años. Estudios anteriores han demostrado que se extinguieron hace unos 14.000 años. Sin embargo, la especie realmente se extinguió después de las últimas áreas del Estepa mamut, un ecosistema único en el Ártico, que ya no existe en la actualidad, dio paso a turberas, a medida que el clima se volvió más húmedo y cálido.

“Los autores presentan varias fechas para mamuts, rinocerontes lanudos, caballos y bisontes esteparios, que también son sustancialmente más jóvenes de lo que indica el registro fósil, lo que constituye un caso más sólido de supervivencia tardía en el Ártico de lo que se sostenía anteriormente”, dijo Tori Herridge. , biólogo evolutivo y experto en mamuts del Museo de Historia Natural de Londres.

“Estoy muy emocionado de ver cómo se desarrollará este trabajo y qué datos nuevos podrían surgir para respaldarlo o refutarlo. Estoy seguro de que se someterá a un examen exhaustivo ”, continuó Herridge, que no participó en la investigación.

La mayor parte del ADN se toma de huesos o dientes (el ADN más antiguo jamás secuenciado fue de un diente de mamut y tenía más de 1 millón de años). El uso de nuevas técnicas permite analizar, secuenciar y fechar el material genético conservado en el suelo.

Todos los animales, incluidos los humanos, pierden constantemente material genético cuando orinan, defecan, sangran, pierden pelo y células muertas de la piel. Este material genético penetra en el suelo, donde puede permanecer durante decenas, cientos o miles de años, cuando se encuentran en las condiciones adecuadas, como en suelo helado.

“Un animal esparce millones de segmentos de ADN continuamente a lo largo de su vida en sus excrementos, orina, células de la piel y pelo, mientras deambulaba por el rango geográfico, pero dejó solo un esqueleto después de su muerte, lo que da una menor probabilidad de ser preservado, recuperado y fechado ”, dijo uno de los autores del estudio, Yucheng Wang, investigador asociado del Departamento de Zoología de la Universidad de Cambridge en Inglaterra.

“Al secuenciar solo algunas de estas moléculas de ADN conservadas en el medio ambiente, podemos identificar su existencia y alcance. Así que no es sorprendente que el ADN sedimentario pueda producir una estimación de extinción posterior más precisa ”, continuó.

Conocida como ADN ambiental o eDNA, la técnica fue utilizada por los arqueólogos para arrojar luz sobre los humanos mayores. El mismo método se utilizó durante la pandemia para analizar las aguas residuales de la ciudad en la detección y seguimiento de COVID-19.

Misterio de la megafauna

El estudio publicado en la revista Nature también detalló el ecosistema ártico durante los últimos 50.000 años. El entorno en el que vivían los mamuts, conocido como Estepa mamut, era frío, seco y en una región compleja, con distintas comunidades de vegetación compuestas de pastos (una planta parecida a los pastos), plantas con flores y arbustos. Como parte de la investigación, el equipo secuenció el ADN de 1.500 plantas árticas por primera vez.

Los grandes animales de pastoreo como el mamut, que se han extinguido, han sido objeto de debate durante más de cien años, dijo Wang. Hay dos teorías principales: los mamuts fueron cazados hasta la muerte siglos después de su primer contacto con los humanos, o no fueron capaces de adaptarse lo suficientemente rápido al cambio climático al final de la Edad del Hielo. Wang también cita que su investigación apoya la teoría de que el cambio climático, hace 12.000 años, jugó un papel importante.

La larga superposición entre humanos y mamuts en la región ártica, junto con una comprensión detallada del ecosistema y su rápido cambio, son refuerzos contra el argumento de que los humanos fueron los principales responsables de la extinción de los mamuts, explica Wang.

“Cuando el clima se volvió más húmedo y el hielo comenzó a derretirse, dio lugar a la formación de lagos, ríos y pantanos. El ecosistema ha cambiado y la biomasa de la vegetación ha disminuido, y posiblemente no ha podido sustentar las manadas de mamuts ”, argumentó Wang.

“Demostramos que el cambio climático, específicamente la precipitación, impulsó directamente el cambio en la vegetación; los humanos no tuvieron ningún impacto en ellos según nuestros modelos”, concluye.

¿Dinámica verdadera?

Tori Herridge del Museo de Historia Natural de Londres dice que es necesario realizar más investigaciones sobre la presencia humana en el Estepa mamut, si se descarta cualquier interferencia humana en la desaparición de los mamuts.

En los modelos utilizados en el artículo, según Herridge, los investigadores utilizan la escasa presencia de restos humanos en el registro arqueológico, y la existencia de un clima propicio para la humanidad como apoderado, no como ADN. Se necesitan datos más precisos para comprender si los humanos y los mamuts se encontraron en estas regiones y cuándo.

“Los estudios de ADN ambiental como este tienen mucho potencial para probar directamente la presencia de humanos en el Ártico, tal como lo han hecho aquí con los mamuts; ese es el tipo de datos de alta resolución que necesitamos para desentrañar la verdadera dinámica de la extinción de los mamuts”. , ella dijo.

“La superposición de datos por sí sola no resolverá esto, ya que no es el último mamut lo que importa. Es descubrir qué hizo que el número de mamuts se redujera tanto que se redujeron a unas pocas poblaciones aisladas y vulnerables ”, concluyó.

(Este texto ha sido traducido. Leer aqui el original en inglés)

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