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Los embalses se están secando en el oeste de EE. UU.

by notiulti

Los niveles de los embalses están cayendo en todo el oeste, ya que la sequía refuerza su control sobre la región y el intenso calor del verano acentúa aún más el suministro de agua y el paisaje circundante. Muchos embalses se encuentran en niveles históricos bajos o se acercan a ellos debido a temporadas de lluvias mediocres combinadas con el aumento de las temperaturas debido al cambio climático.

La crisis de la sequía es quizás más evidente en la cuenca del río Colorado, que vio uno de sus años más secos registrados, luego de dos décadas de caudales menos que adecuados. El embalse más grande del país, el lago Mead cerca de Las Vegas, se encuentra en su nivel más bajo desde que se llenó después de la construcción de la presa Hoover en la década de 1930; actualmente se encuentra a 1.069 pies sobre el nivel del mar, o el 35 por ciento de su capacidad total. Suministra agua a Arizona, Nevada, California y México.

Más arriba, el lago Powell, que alimenta al lago Mead, tiene solo el 34 por ciento de su capacidad total. Para la próxima primavera, el lago Powell Está proyectado para alcanzar su nivel más bajo desde que se llenó en 1964, posiblemente poniendo en peligro su capacidad para generar energía.

Los dos embalses más grandes de California, el lago Shasta y el lago Oroville, están en camino de alcanzar mínimos récord este verano, ahora al 37 por ciento y al 31 por ciento de sus capacidades totales, respectivamente.

Los embalses en California y sus alrededores se secan

Almacenamiento actual (al 6 de julio)

Los símbolos se escalan de acuerdo con la capacidad del depósito.

Los embalses en California y sus alrededores se secan

Almacenamiento actual (al 6 de julio)

Los símbolos se escalan de acuerdo con la capacidad del depósito.

Los embalses en California y sus alrededores se secan

Los símbolos están dimensionados de acuerdo con la capacidad máxima del depósito.

Almacenamiento actual

(al 6 de julio)

Los embalses en California y sus alrededores se secan

Los símbolos están dimensionados de acuerdo con la capacidad máxima del depósito.

Almacenamiento actual

(al 6 de julio)

Los embalses en California y sus alrededores se secan

Embalse de Shasta

37% lleno

Los símbolos están dimensionados de acuerdo con la capacidad máxima del depósito.

Almacenamiento actual

(al 6 de julio)

En medio de una primavera cálida y el calor del comienzo de la temporada, la capa de nieve de las montañas nunca llegó a los ríos y embalses, simplemente se filtró en suelos secos o se sublimó directamente a la atmósfera. Este tipo de “eficiencia” de escorrentía reducida se espera en un clima cálido, y contribuyó a la sequía que se intensificó rápidamente este año en California y otros estados.

“Los niveles de los embalses en el segundo año de esta sequía son los mismos que durante el tercer o cuarto año de la sequía anterior”, dijo Jay Lund, profesor y experto en recursos hídricos de la Universidad de California en Davis.

El nivel del agua del lago Shasta desciende

durante la sequía actual

Julio de 2019:

Embalse al 94% de su capacidad

Julio de 2020:

Embalse al 67% de capacidad

Julio de 2021:

Embalse al 37% de capacidad

El nivel del agua del lago Shasta desciende

durante la sequía actual

Julio de 2019:

Embalse al 94% de su capacidad

Julio de 2020:

Embalse al 67% de capacidad

Julio de 2021:

Embalse al 37% de capacidad

El nivel del agua del lago Shasta retrocede durante la sequía actual

Julio de 2019:

Embalse al 94% de su capacidad

Julio de 2021:

Embalse al 37% de capacidad

El nivel del agua del lago Shasta retrocede durante la sequía actual

Julio de 2019:

Embalse al 94% de su capacidad

Julio de 2021:

Embalse al 37% de capacidad

El nivel del agua del lago Shasta retrocede durante la sequía actual

Julio de 2019:

Embalse al 94% de su capacidad

Julio de 2020:

Embalse al 67% de capacidad

Julio de 2021:

Embalse al 37% de capacidad

A medida que avanza el verano, los niveles seguirán descendiendo.

“Ciertamente, muchos embalses en el estado verán niveles más bajos de lo que han visto desde 1976-77, tal vez incluso más bajos”, dijo. 1976-77 fue el año de agua más seco registrado en California.

Lund dijo que espera una amplia gama de impactos de los embalses bajos este verano, incluida la reducción de la producción de energía hidroeléctrica y la reducción de las entregas de agua a la agricultura, la pesca y las áreas urbanas río abajo.

Los impactos se acumularán durante el verano

El oeste de Estados Unidos entró en una estación seca de meses que ya sufría una sequía severa, y luego un calor extraordinario se apoderó de la región en junio, lo que significa que los reservorios, suelos y plantas están perdiendo aún más agua por evaporación. Con el cambio climático empujando el calor a extremos nuevos y más frecuentes, es una apuesta segura que los próximos meses contarán con más de lo mismo. De hecho, otra gran ola de calor está descendiendo sobre California y el oeste este fin de semana.

Tanto la sequía como sus impactos se están intensificando a un ritmo acelerado. Si bien estos los sintieron primero y más agudamente los ganaderos que dependen de los pastos no irrigados, se han expandido rápidamente a otros sectores a medida que los operadores de los embalses reducen las descargas de agua.


Un letrero en Callville Bay advierte a los navegantes de los bajos niveles de agua mientras los visitantes se preparan para lanzar un bote el 21 de junio de 2021 en el Área Recreativa Nacional del Lago Mead, Nevada. (Ethan Miller / Getty Images)

El término “escasez” es ahora tanto una proyección de las agencias gubernamentales como una realidad para las comunidades, agricultores y ganaderos.

En agosto, es probable que se declare una escasez para el lago Mead, lo que provocará recortes sustanciales en las entregas de agua a Arizona, Nevada y México el próximo año para frenar las pérdidas adicionales.

La vasta red de embalses de California, el State Water Project, está entregando sólo el 5 por ciento de los suministros solicitados a sus 40.000 titulares de derechos de agua, lo que está enviando repercusiones en todo el estado. En junio, la ciudad de San José se convirtió en el área urbana más grande para imponer restricciones de agua en lo que va del año, y el condado de Santa Clara declaró una emergencia por escasez de agua.

Las entregas drásticamente reducidas del estado también han afectado directamente a los agricultores y, por extensión, a las comunidades más pequeñas que dependen del agua de pozo. Los pozos poco profundos se están secando a medida que las granjas consumen más agua subterránea; una comunidad del Valle Central ya se ha secado y está importando agua embotellada para necesidades básicas, informa Cal Matters.

El jueves, el gobernador Gavin Newsom (D) amplió el estado de emergencia por sequía a 50 de los 58 condados del estado. Pidió a los californianos que redujeran voluntariamente el uso de agua en un 15 por ciento, pero no emitió restricciones obligatorias en todo el estado.


Un agricultor tira de un almendro caído más allá del Canal Delta-Mendota en el huerto de almendros Gemperle en Gustine, California, donde un tercio de la superficie se ha secado. (David Paul Morris / Bloomberg)

Faith Kearns, científica del Instituto de Recursos Hídricos de California, dijo que muchas comunidades enfrentan problemas crónicos de suministro de agua que se ven agravados por la sequía y la extracción de agua subterránea.

“Mi mayor preocupación siempre es asegurar que las personas tengan agua limpia asequible en el hogar, y que los ecosistemas y la vida que sustentan puedan administrar”, escribió en un correo electrónico. “Ya es una lucha que seguirá empeorando durante la estación seca”.

En la cuenca del río Klamath en la frontera entre Oregón y California, los bajos niveles récord de afluencia están amenazando a los peces tanto en los embalses como aguas abajo, mientras que la reducción de las emisiones de los embalses está cortando el suministro de agua a los agricultores. La región ya está viendo la muerte de peces debido a los bajos niveles de los arroyos y las temperaturas cálidas del agua.

Algunas partes del oeste, como el sur de California, están mejor preparadas que otras, habiendo impulsado las fuentes de agua de respaldo y promulgado medidas de conservación durante la última sequía que están dando dividendos en la actualidad. Pero eso no significa que el estado haya resuelto sus problemas relacionados con el agua.

“Todavía nos enfrentamos a muchos de los mismos problemas que hemos estado durante mucho tiempo, incluida la disminución de las poblaciones de peces y el secado de pozos”, escribió Kearns. “Eso para mí indica que aún nos queda un largo camino por recorrer”.

¿Cuándo terminará la sequía?

Incluso después de este verano, es posible que las lluvias no lleguen como se esperaba, y probablemente se necesitará más de una buena temporada de lluvias para reponer el agua perdida por la falta de precipitación y el aumento de la evaporación.

“Después de haber pasado por muchos más años de sequía durante la última década, estoy empezando a preguntarme si deberíamos usar el término sequía”, dijo Kearns.

Déficit de lluvia en el suroeste

Anomalía de precipitación de 10 meses

Déficit de lluvia en el suroeste

Anomalía de precipitación de 10 meses

Déficit de lluvia en el suroeste

Anomalía de precipitación de 10 meses

Déficit de lluvia en el suroeste

Anomalía de precipitación de 10 meses

(Septiembre de 2020-junio de 2021)

Déficit de lluvia en el suroeste

Anomalía de precipitación de 10 meses

(Septiembre de 2020-junio de 2021)

Durante los últimos 20 años, el calentamiento provocado por el hombre ha intensificado lo que habría sido un período seco ordinario en el suroeste en una potencial “mega sequía”, en cierto modo el período más seco de este tipo en 1.200 años.

En el río Colorado, el lago Powell y el lago Mead han apoyado la rápida expansión de la población y la agricultura en el suroeste. El río suministra alrededor del 25 por ciento del agua utilizada en el sur de California metropolitano.

“No ha habido flujos lo suficientemente altos para llenarlos, de ninguna manera, durante mucho tiempo”, dijo Lund. “Estamos pidiendo mucho más de ese río de lo que el agua fluye hacia él”.

Esto plantea la pregunta de si los estados occidentales deberían hacer más para conservar el agua durante el próximo año y más allá.

“Ha habido algunas restricciones de agua obligatorias en algunas partes del estado, pero mucha gente en la comunidad de gestión del agua está preocupada de que esas restricciones deberían ser en todo el estado”, escribió Kearns, refiriéndose a California.

Lund dijo que podría ser prudente aceptar una escasez más pequeña este año para ayudar a evitar una escasez importante en el futuro.

“No estamos seguros de cuándo terminará la sequía”, dijo. “Quieres asegurarte de tener suficiente agua para el próximo año”.

Sobre esta historia

Datos diarios de almacenamiento de reservorios de Departamento de Recursos Hídricos de California y Oficina de Reclamación de EE. UU.. Imágenes de satélite del lago Shasta a través del satélite ESA Sentinel 2. Datos de anomalías de precipitación a través de WestWideSequíaTracker.

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