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He aquí por qué Elon Musk pidió a sus empleados de SpaceX que trabajaran en Acción de Gracias

by notiulti
Agrandar / El primer disparo de prueba de una versión de vuelo del motor de cohete Raptor de SpaceX.

Elon Musk / Twitter

El viernes pasado, cuando la mayoría de los estadounidenses dormían de su resaca de triptófano, se dirigían al centro comercial para ir de compras del Viernes Negro o intentaban en vano evitar discusiones políticas con familiares visitantes, el fundador de SpaceX, Elon Musk, estaba en el trabajo. Al no encontrar cosas de su agrado, Musk envió un correo electrónico a los empleados de la compañía. Una copia completa del correo electrónico, obtenido por Ars, aparece al final de esta historia.

Musk les dijo a sus empleados que SpaceX enfrenta una “crisis de producción de Raptor”, lo que significa que la compañía tiene dificultades para producir suficientes motores de cohetes de alta tecnología para respaldar los planes para probar los vehículos Starship y Super Heavy en 2022.

“Iba a tomarme este fin de semana libre, como mi primer fin de semana libre en mucho tiempo, pero en cambio estaré en la línea Raptor toda la noche y el fin de semana”, escribió Musk. “A menos que tenga asuntos familiares críticos o no pueda regresar físicamente a Hawthorne, necesitamos todas las manos a la obra para recuperarnos de lo que es, francamente, un desastre”.

Si falla el éxito de esta iniciativa, añadió Musk, “nos enfrentamos a un riesgo real de quiebra”.

Alguien que lea este correo electrónico desde fuera, sin demasiado conocimiento sobre Musk o SpaceX, o las intensas demandas de capital de los cohetes, probablemente pensaría que la persona más rica del mundo se ha vuelto loca. O es un gran idiota. O ambos. Sin duda confirmará las opiniones de las personas que creen que Musk es un ser humano terrible.

Pero hay otra cara de esta historia. En verdad, Musk es un jefe muy exigente. Pero no está loco y muchos de sus empleados aprecian su liderazgo. No todos, por supuesto.

¿Por qué envió ese correo electrónico?

Entonces, ¿por qué envió el correo electrónico? Porque SpaceX se enfrenta a una especie de crisis cuando se trata de la producción de motores Raptor. Este es el poderoso motor de cohete de metano-líquido-oxígeno que impulsará tanto el cohete súper pesado que SpaceX está desarrollando como su etapa superior de Starship. Y la situación es aparentemente peor de lo que Musk entendió antes del fin de semana de Acción de Gracias.

Esto es importante porque SpaceX ha emprendido dos inmensos proyectos espaciales tecnológicos sin precedentes simultáneamente. Cada uno costará miles de millones de dólares, de manera conservadora, $ 5 mil millones cada uno, y probablemente significativamente más, para llevar a cabo y proporcionar algún retorno de la inversión. Y, en última instancia, el éxito de SpaceX depende de ambos proyectos, ya que, hasta cierto punto, cada uno depende del otro.

SpaceX está desarrollando el sistema de lanzamiento Starship con el objetivo final de enviar suficientes personas, suministros, energía, tecnología y más para construir un asentamiento autosuficiente en Marte. Eso puede parecer un plan descabellado para una empresa privada, pero de todos modos ese es el plan de Musk. Requerirá, en Estimación del propio Musk, “no menos de 1 millón de toneladas”. En perspectiva, las agencias espaciales de la NASA, Rusia, Europa y China han aterrizado juntas considerablemente menos de 10 toneladas en Marte en los últimos 60 años. Para ayudar a financiar esta iniciativa de asentamiento, Musk cuenta en última instancia con los ingresos de Starlink.

Para desarrollar Starship, SpaceX ha emprendido un proyecto de gran capital para construir un nuevo puerto espacial y astillero en el sur de Texas, cerca de la playa de Boca Chica, así como una enorme instalación de producción de motores Raptor en el centro de Texas. (Escuché que la compañía está gastando alrededor de $ 1 mil millones al año para desarrollar el sitio de Boca Chica, llamado Starbase, pero SpaceX no lo ha confirmado).

Al mismo tiempo, SpaceX está construyendo una megaconstelación en órbita terrestre baja para ofrecer Internet de banda ancha en todo el planeta. Los aproximadamente 1.600 satélites funcionales de la compañía que ya están en el espacio son más que los que opera actualmente cualquier otra compañía o país del mundo. Starlink tiene alrededor de 140.000 clientes en todo el mundo, pero el servicio está lejos de ser perfecto y lejos de ser rentable.

Para alcanzar un servicio verdaderamente global y confiable, SpaceX necesita completar su constelación. Este es el “Starlink Satellite V2” al que Musk se refiere en su correo electrónico. Representa unos 12.000 satélites de segunda generación que son un poco más voluminosos que la primera edición, ya que tienen más capacidad.

Para ponerlos en órbita, se necesitarían unos 300 lanzamientos del cohete Falcon 9, el caballo de batalla de SpaceX. Aunque el Falcon 9 es el cohete más económico y eficiente del mundo, sigue siendo una propuesta costosa. Suponiendo un costo interno de $ 25 millones por lanzamiento, eso sería $ 7.5 mil millones. Y muchos lanzamientos probablemente tomarían entre siete y diez años, una eternidad para Musk. Finalmente, estos costos de lanzamiento se suman a los miles de millones de dólares para construir los propios satélites y terminales terrestres para que los clientes reciban señales.

La respuesta a este enigma, por supuesto, es el cohete Starship, mucho más masivo y completamente reutilizable. Un solo lanzamiento de Starship probablemente puede llevar a unos 400 satélites Starlink a la órbita terrestre baja. Una nave espacial en pleno funcionamiento, por lo tanto, resuelve muchos de los problemas de SpaceX. Un cohete Starship listo para volar puede comenzar a generar ingresos comerciales y gubernamentales por lanzamiento y también poner a Starlink en órbita mucho más rápido y por mucho menos dinero.

Entonces, a corto plazo, el mayor enfoque de Musk y SpaceX es hacer que Starship orbite, demostrando la capacidad de aterrizar tanto en el propulsor como en la etapa superior, y luego reutilizarlos. La compañía espera comenzar los vuelos de prueba orbital de Starship a principios de 2022.

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