Home Tecnología ‘Gran descubrimiento’ bajo los mares antárticos: una colonia gigante de cría de dracos

‘Gran descubrimiento’ bajo los mares antárticos: una colonia gigante de cría de dracos

by notiulti

Una foto proporcionada por el Instituto Alfred Wegener muestra nidos de dracos en el mar de Weddell frente a la costa de la Antártida. A mil pies debajo de la superficie, se ha observado una colonia reproductora de dracos, 60 millones de nidos activos en 92 millas cuadradas, durante una serie de inmersiones profundas. [PS118, AWI OFOBS Team via The New York Times]

Tan pronto como la cámara operada a distancia vislumbró el fondo del mar de Weddell, a más de 1,000 pies debajo del techo helado en la superficie, Lilian Boehringer, estudiante investigadora del Instituto Alfred Wegener en Alemania, vio los nidos de dracos. Los cráteres arenosos formaban hoyuelos en el lecho marino, cada uno del tamaño de un aro de hula hula y separados por menos de un pie. Cada cráter contenía un solo e impasible draco, con oscuras aletas pectorales extendidas como alas de murciélago sobre una nidada de huevos.

Los peces de hielo bien llamados prosperan en aguas justo por encima del punto de congelación con corazones enormes y sangre que corre clara como el vodka. Su sangre es transparente porque carecen de glóbulos rojos y hemoglobina para transportar oxígeno por todo el cuerpo. La pérdida de los genes de hemoglobina de los peces de hielo fue menos una adaptación evolutiva que un feliz accidente, que les ha permitido absorber las aguas antárticas ricas en oxígeno a través de su piel.

El avistamiento ocurrió en febrero de 2021 en la sala de cámaras a bordo de un barco de investigación, el Polarstern, que había llegado al mar de Weddell para estudiar otras cosas, no el draco. Eran las 3 am cerca de la Antártida, lo que significaba que había salido el sol pero la mayor parte del barco estaba dormido. Para sorpresa de Boehringer, la cámara siguió transmitiendo imágenes mientras se movía con el barco, revelando un horizonte ininterrumpido de nidos de dracos cada 20 segundos.

“Simplemente no se detuvo”, dijo Boehringer. “Estaban por todas partes”.

Media hora después, Autun Purser, biólogo de aguas profundas del mismo instituto, se unió a Boehringer. En la transmisión de la cámara, no quedaba nada más que nidos.

“Pensamos, ¿esto va a terminar alguna vez?” dijo el sobrecargo. “¿Cómo es que nadie ha visto esto antes?”

Los nidos persistieron durante toda la inmersión de cuatro horas, con 16.160 registrados en cámara. Después de dos inmersiones más con la cámara, los científicos estimaron que la colonia de dracos Neopagetopsis ionah se extendía a lo largo de 92 millas cuadradas del sereno mar antártico, con un total de 60 millones de nidos activos. Los investigadores describieron el sitio, la colonia de cría de peces más grande jamás descubierta, en un artículo publicado el jueves en la revista Current Biology.

“Santa vaca”, dijo C.-H. Christina Cheng, bióloga evolutiva de la Universidad de Illinois-Urbana-Champaign, que no participó en la investigación. “Esto no tiene precedentes”, dijo. “Es una locura densa. Es un gran descubrimiento”.

El documento proporciona “evidencia de un ecosistema bentónico complejo y hasta ahora no descrito en el mar de Weddell”, dijo Mario La Mesa, biólogo del Instituto de Ciencias Polares en Bolonia, Italia, que no participó en la investigación.

“No me sorprendería encontrar otras colonias masivas de peces reproductores en otros lugares”, dijo La Mesa, quien el año pasado describió el comportamiento de protección de nidos de la misma especie de draco antártico en sitios cercanos a la colonia recién descubierta.

Cada uno de los nidos recién descubiertos contenía, en promedio, 1.735 huevos grandes con yema, una fecundidad baja para un pez. Una nidada sin protección resultaría un refrigerio fácil para los depredadores como las estrellas de mar, los gusanos poliquetos y las arañas de mar, dijo Cheng. Por eso, los machos hacen guardia para asegurarse de que sus crías no sean devoradas, al menos no antes de que tengan la oportunidad de eclosionar, y puedan limpiar los nidos con su alargada mandíbula inferior, según Manuel Novillo, investigador del Museo de Ciencias Naturales Bernardino Rivadavia. en Argentina, que no participó en la investigación.

Alrededor de las tres cuartas partes de los nidos de la colonia estaban protegidos por un solo pez. Los otros tenían huevos pero no pescado, un cadáver de pescado cubierto de bacterias o nada en absoluto. Cerca de los bordes de la colonia, muchos nidos sin usar o abandonados acunaban varios cadáveres de dracos, muchos con estrellas de mar y pulpos dándose un festín con los ojos y las partes blandas.

“Si mueres en el área del nido de peces, te pudres allí”, dijo Purser. “Pero si mueres en los bordes, entonces parece que todos te agarran y comienzan a comerte allí”.

Los investigadores observaron que la colonia ocupaba una zona inusualmente cálida de aguas profundas, con temperaturas de hasta unos 35 grados Fahrenheit, prácticamente calentitas en comparación con otras aguas antárticas.

Aunque el descubrimiento de los nidos contribuye a que los científicos comprendan el ciclo de vida del draco, plantea aún más preguntas. ¿Con qué frecuencia se construyen los nidos y se reutilizan? ¿Los peces mueren después de que eclosionan los huevos? O, quizás la más obvia: “¿Por qué allí?” preguntó Cheng.

Los autores no tienen respuestas seguras, solo especulaciones. Tal vez las cálidas corrientes profundas guíen a los peces hacia los fondos. Tal vez haya una gran cantidad de zooplancton para que los alevines lo devoren. O tal vez es otra cosa.

Pero debe haber algo especial en la ubicación de la colonia activa. Alrededor de 31 millas al oeste, los investigadores encontraron un trozo de fondo marino igualmente lleno de nidos: todos vacíos. Estos nidos fueron abandonados, ocupados por esponjas y corales, criaturas longevas que tardan años en crecer, dijo Purser.

Las aguas sobre el asentamiento expansivo de los peces de hielo también albergan focas de Weddell hambrientas y en busca de alimento. Cuando los investigadores recolectaron datos de seguimiento satelital de las focas durante la expedición y los analizaron con datos históricos, encontraron, como era de esperar, que las focas se sumergen principalmente en los nidos de dracos. “Están teniendo una buena cena”, dijo Purser.

Antes del final del crucero, los investigadores desplegaron una cámara que fotografiará el sitio dos veces al día durante dos años, con la esperanza de revelar aún más sobre el ciclo de vida del draco. Novillo dijo que está ansioso por ver lo que captura la cámara. “Podría constituir la primera observación de campo del comportamiento de cortejo y/o preparación del nido”, escribió en un correo electrónico.

Nuevos conocimientos sobre cómo se reproducen los dracos y cómo contribuyen a las redes alimentarias polares podrían ayudar a gestionar y conservar las poblaciones. Los autores argumentan que el nuevo artículo proporciona suficiente evidencia para proteger el Mar de Weddell bajo la Convención sobre la Conservación de los Recursos Vivos Marinos Antárticos.

“El lecho marino no es solo estéril y aburrido”, dijo Purser. “Estos grandes descubrimientos todavía están por hacer, incluso hoy en el siglo XXI”.


Este artículo apareció originalmente en Los New York Times.

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