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En NL West, el segundo lugar es el primer perdedor

by notiulti

El ganador de la carrera por el banderín Dodgers-Giants de alto riesgo de este año ingresará a los playoffs de la MLB del próximo mes como el principal favorito de la Liga Nacional.

El premio de consolación del perdedor podría ser un lugar no deseado en los libros de récords.

Cualquiera que sea el equipo que se conforme con el segundo lugar en la División Oeste de la Liga Nacional podría terminar con la mayor cantidad de victorias de cualquier ganador no divisional en la historia de la MLB. Solo 10 equipos en segundo lugar han ganado más de 100 juegos. Solo los Cachorros de Chicago de 1909 y los Dodgers de Brooklyn de 1942 han ganado hasta 104.

Tanto los Gigantes como los Dodgers de este año parecen estar listos para superar la marca de las 100 victorias y tal vez superar las 104. San Francisco increíblemente profundo e infaliblemente resistente (95-50) ha obtenido nueve victorias seguidas, la mayor cantidad de la temporada, para mantener una ventaja de división de 2.5 juegos sobre su rival de toda la vida. Los Giants están en camino de ir 106-56 y solo necesitan terminar por encima de .500 en sus últimos 17 juegos para acumular 104 victorias.

Carga de talentoLos Ángeles (93-53), probados en los playoffs, han ganado 30 de 40 desde la fecha límite de cambios … y han ganado medio juego enorme con los Giants. Los campeones reinantes de la Serie Mundial están en camino de ir 103-59 y necesitarían cerrar con 11 victorias en sus últimos 16 juegos para terminar con 104 victorias.

Si bien el sprint hasta la meta no es de vida o muerte como lo fueron las carreras por el banderín antes del comodín, el formato de playoffs de las Grandes Ligas les da a los Gigantes y los Dodgers un incentivo para priorizar ganar la división. El perdedor tendrá que sobrevivir a un juego en el que el ganador se lo lleva todo, probablemente contra los Cardinals, Padres o Reds. En otras palabras, tanto para los Gigantes como para los Dodgers, una brillante temporada de seis meses se reducirá a nueve entradas aleatorias contra un decepcionante equipo de 80 y tantos triunfos.

Si los Giants o los Dodgers pierden ese juego inicial, la protesta será ineludible.

Escucharás que el juego de comodines es un robo de dinero descarado.

Escucharás que el formato de eliminación simple es injusto.

(Ilustración de Michael Wagstaffe / Yahoo Sports)

(Ilustración de Michael Wagstaffe / Yahoo Sports)

Escuchará que un mejor de tres, como mínimo, sería más justo para que la temporada de 100 victorias de un equipo gigante no se deshaga debido a una sola llamada cuestionable o un rebote desafortunado.

Todo eso es correcto, por supuesto. Y, sin embargo, pasa por alto los muchos, muchos aspectos positivos del formato de playoffs que MLB adoptó hace nueve años.

Los enfrentamientos de comodines de eliminación simple han traído una sacudida instantánea de energía a un deporte que necesita desesperadamente formas de atraer nuevos fanáticos y audiencias de televisión nacionales más grandes. Las últimas rondas de la postemporada de la MLB pueden deslumbrar o deslumbrar de un año a otro, pero el juego de comodines siempre ha producido momentos convincentes.

Quien puede olvidar esta épica de 12 entradas de los A’s-Royals? O el poco conocido Conor Gillaspie extendiendo la magia de los años pares de los Gigantes? O la multitud del PNC Park cantando “Cueeeeto, Cueeeeto”, dejando al as de los Rojos visiblemente perturbado?

Incluso en los años en que los juegos de comodines han sido un fracaso, su existencia ha sido un impulso para el deporte. La expansión de la postemporada con el segundo comodín ha mantenido a más equipos relevantes para los playoffs hasta bien entrado el verano. Y la amenaza de tener que sobrevivir a la ronda de entrada ha revitalizado las carreras divisionales que, de otro modo, no habrían tenido sentido si solo hubiera un comodín por liga y ese equipo avanza automáticamente a la serie divisional.

Los Dodgers o Giants de 104 victorias que enfrentan a los Cardinals o Rojos de 84 victorias se sentirán un poco mal, pero hasta ahora ese escenario es una anomalía, no la norma. Solo una vez ha aparecido un equipo de 100 victorias en un juego de comodines: los Yankees de 2018 despacharon a los Atléticos de 97 victorias sin problemas. Hasta esta temporada, la mayor brecha en la clasificación entre los oponentes comodín ha sido de seis juegos modestos.

Ni los Gigantes ni los Dodgers quieren que su temporada se base en el resultado de un juego, pero un cuerpo de lanzadores parece más adecuado para manejar el formato de eliminación simple que el otro.

Los Dodgers pueden alinear su rotación para que el contendiente de Cy Young, Max Scherzer, lance un juego de vida o muerte. Ya que unirse a los Dodgers en la fecha límite de cambios, Scherzer ha ganado seis de ocho aperturas y tiene una efectividad de 0.88. La mejor opción de los Giants puede ser Logan Webb, de 24 años, quien ha sido brillante desde el receso del Juego de Estrellas pero nunca antes había lanzado en los playoffs. A pesar de lo imperturbable que ha sido Webb, la profundidad de los Giants podría brillar más en una serie de siete juegos que en un único enfrentamiento que debe ganar.

Independientemente, hay mucho en juego para ambos clubes y la presión para ganar crece día a día.

Nunca antes un equipo había ganado 105 juegos sin reclamar un título de división. Por la forma en que los Gigantes y los Dodgers siguen acumulando victorias durante esta cautivadora carrera por el banderín, una de ellas pronto podría ser la primera.

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