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Cómo los científicos sudafricanos detectaron la variante ‘Omicron’

by notiulti
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El descubrimiento de la variante Omicron en el sur de África ha provocado una alarma mundial.

El viernes 19 de noviembre, Raquel Viana, directora de ciencia en uno de los laboratorios de pruebas privados más grandes de Sudáfrica, secuenció los genes en ocho muestras de coronavirus y recibió la conmoción de su vida.

Las muestras, analizadas en el laboratorio de Lancet, presentaban una gran cantidad de mutaciones, especialmente en la proteína de pico que usa el virus para ingresar a las células humanas.

“Me sorprendió bastante lo que estaba viendo. Me cuestioné si algo había salido mal en el proceso”, dijo a Reuters, un pensamiento que rápidamente dio paso a “una sensación de hundimiento de que las muestras iban a tener enormes ramificaciones”.

Rápidamente tomó el teléfono de su colega en el Instituto Nacional de Enfermedades Transmisibles (NICD) en Johannesburgo, el secuenciador de genes Daniel Amoako.

“No sabía muy bien cómo decírselo”, recuerda. Ella le dijo a Amoako: “Para mí, parece un nuevo linaje”.

El descubrimiento de la variante Omicron en el sur de África ha causado alarma mundial, con países que limitan los viajes desde la región e imponen otras restricciones por temor a que se propague rápidamente incluso en poblaciones vacunadas.

Amoako y el equipo del NICD pasaron el fin de semana del 20 al 21 de noviembre probando las ocho muestras que les envió Viana, todas las cuales tenían las mismas mutaciones, dijo a Reuters el martes.

Fue tan extraño que Amoako, su colega Josie Everatt y otros colegas también pensaron que debía ser un error. Luego recordaron que durante la semana, habían notado un fuerte aumento en los casos de COVID-19, del tipo que podría indicar un nuevo mutante.

Además, Viana había sido alertada sobre una rareza en la muestra a principios de este mes por un colega: un abandono del gen S, una de las mutaciones que ahora distingue a la nueva variante Omicron del coronavirus de la Delta dominante a nivel mundial.

La única variante común con esa característica era Alpha, “y no habíamos visto Alpha (en Sudáfrica) desde agosto”, recuerda Everatt que pensó mientras probaban las muestras.

Para el martes 23 de noviembre, después de probar otros 32 de los alrededores de Johannesburgo y Pretoria, “estaba claro”, dijo Amoako.

“Fue aterrador.”

Preguntas candentes

El mismo martes, el equipo de NICD informó al departamento de salud y a otros laboratorios de Sudáfrica que estaban realizando la secuenciación, que luego comenzó a obtener resultados similares.

El mismo día, el NICD ingresó los datos en la base de datos científica global de GISAID y descubrió que Botswana y Hong Kong también habían informado casos con la misma secuencia genética.

El 24 de noviembre, los funcionarios del NICD y el departamento notificaron a la Organización Mundial de la Salud.

En esa etapa, dijo Viana, más de dos tercios de las pruebas positivas en Gauteng, la provincia sudafricana que incluye Pretoria y Johannesburgo, mostraban el abandono del gen S, una señal de que Omicron ya se estaba volviendo dominante.

Gracias a Omicron, se espera que la tasa diaria de infección por COVID-19 de Sudáfrica se cuadruplique a más de 10,000 para fines de esta semana, dijo el lunes uno de los principales especialistas en enfermedades infecciosas del país, Salim Abdool Karim.

Las preguntas importantes: qué tan buena es la nueva variante para evadir la inmunidad de las vacunas o enfermedades pasadas, qué tan graves son los síntomas, en comparación con las versiones anteriores, y cómo diferirá esto entre los grupos de edad, aún no se han respondido.

Tres científicos entrevistados por Reuters que están trabajando en esas preguntas esperan respuestas en unas 3-4 semanas.

Mientras tanto, el presidente sudafricano, Cyril Ramaphosa, está considerando introducir la vacunación obligatoria en algunos contextos, y el país aún se recupera de 3 millones de infecciones por COVID-19 en total durante la pandemia y más de 89.000 muertes.

Hay mucha ira en Sudáfrica por las prohibiciones de viajes al extranjero, algunas de ellas dirigidas a los científicos. Amoako recibe algunos mensajes enojados diciendo que simplemente deberían “dejar de buscar” nuevas variantes.

Wolfgang Preiser, un virólogo de la Universidad de Stellenbosch que trabaja en COVID-19, que también ha recibido mensajes de odio, le preocupa que otros países puedan tomar toda esta saga como una lección para no ser tan transparentes.

“Podría alentar a otros países a ocultar cosas, o más bien, simplemente a no mirar”, dijo.

“Ese es el miedo. Mirar es una gran inversión, así que tal vez concluyan, ‘no nos molestemos'”.

(Esta historia no ha sido editada por el personal de NDTV y se genera automáticamente a partir de un feed sindicado).

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